Lions 1891 : le point de départ

EN JUIN 2013, L’ÉVÉNEMENT RUGBY, CE SERA, COMME TOUS LES 4 ANS, LA TOURNÉE DES LIONS BRITANNIQUES ET IRLANDAIS, UNE TOURNÉE QUI LES MÉNERA EN AUSTRALIE. D’ICI LA, NOUS VOUS INVITONS A PLONGER DANS LES ARCHIVES DU SITE LIONSRUGBY.COM POUR DECOUVRIR L’HISTOIRE DE CES LIONS.

Le jeudi 31 juillet 1891 restera dans l’histoire comme la date du 1er test-match jamais disputé par les Lions.

Leur tournée en Australasie trois ans plus tôt n’avait pas donné lieu à l’organisation d’un véritable test match, se contentant de match contre des provinces ou des clubs. Les Lions durent attendre cette tournée en Afrique du Sud pour rencontrer leur toute première sélection nationale à Port Elizabeth, remporté 4-0. Deux autres tests allaient les opposer aux Sud-Africains, tous deux également victorieux.

Malheureusement pour les Lions, la facilité avec laquelle ils s’imposèrent dans cette série ne se répéta plus. Même si d’autres équipes se sont imposées par la suite face aux Springboks, cette équipe de 1891 reste, en 13 tournées et 119 ans d’histoire, la seule à être restée invaincue en Afrique du Sud.

LA TOURNÉE
Les Lions partirent pour leur 2ème tournée avec 21 joueurs. Tous les sélectionnés venaient d’Angleterre ou d’Ecosse et, comme en 1888, avaient en grande partie un métier. La moitié de ces joueurs connaîtra par la suite les honneurs de la sélection avec leur pays respectifs.

La tournée fut gérée par Adward Ash, un membre connu et respecté du club de Richmond et ancien secrétaire de la RFU.

Au moment où ils s’apprêtaient à affronter la sélection sud-africaine, les Lions avaient déjà donné un solide aperçu de leur potentiel en remportant leurs sept premiers matchs. Ils devaient remporter les 20 matchs au programme de cette tournée, inscrivant 226 points pour n’en concéder qu’un.

Quelques 25 tournées plus tard, ces lions de 1891 restent les seuls à avoir remporter tous leurs matchs, seule l’équipe de 1974 parvenant à rester invaincue lors d’une tournée (mais elle concéda un nul lors de son dernier test face aux Boks).

LES ÉQUIPES
Quatre joueurs se mirent en vedette lors de cette tournée : les avants MacMillan et Hammond, le centre Aston et l’arrière Mitchell, chacun d’entre eux disputant les 20 matchs de la tournée. Aston fut la star de cette tournée, marquant lors du premier et du dernier test pour porter son total à 30 essais en 20 matchs. Le capitaine était l’Ecossais Bill MacLagan, qui comptait déjà 26 sélections avec son pays avant cette tournée. Il ne rata qu’une seul match dans cette tournée. 13 des 15 joueurs alignés face à l’Afrique du Sud pour ce premier test prirent part deux jours plus tôt au match contre la Western Province. 10 des 15 joueurs venaient d’Oxford ou Cambridge, ces derniers se comptant huit.

En face, c’est Herbert Hayton Castens qui fut désigné pour mener les Boks. Né et élevé en France, il étudié à Oxford, dont il porta les couleurs en 186 et 1887. Il joua également ave la sélection du Middlesex et du sud de l’Angleterre avant, son diplome en poche, de rejoindre l’Afrique du Sud. En 1894, il revint en Angleterre mais cette fois sous les couleurs de l’équipe sud-africaine de cricket dont il était également le capitaine.

LE MATCH
On sait peu de chose sur le match en lui-même à l’exception du score final.

CE QU’ILS ONT DIT
John Griffiths (auteur d’un livre sur l’histoire des Lions)
« La force du jeu sud-africain est cette indécente puissance, une puissance que les autres sélections des Lions devaient subir par la suite. Mais en 1891, le rugby sud-africain en était à ses débuts et l’habileté des dribbles des attaquants britanniques et leurs combinaisons au sein de la ligne de trois-quarts étaient trop efficaces pour que leurs hôtes puissent les contenir. »

Bill MacLagan tel que décrit dans The Cape Times
« Il a atteint le summum de la perfection comme plaqueur, pouvait joueur aussi efficacement des deux pieds et pouvait courir tout un match à un rythme magnifique. »

Lire l’article en VO

 

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